De eerste schoolmaaltijdrekeningen sinds 2020

Door Tami Luhby, CNN

(CNN) — Hoewel East Hampton een stevige middenklassestad in Connecticut is, vragen tientallen gezinnen voor het eerst gratis schoolmaaltijden aan omdat ze worstelen met hoge voedselkosten en krappe budgetten.

Net als hun leeftijdsgenoten in een groot deel van de Verenigde Staten, krijgen kinderen in East Hampton binnenkort niet langer automatisch gratis ontbijt en lunch op school, zoals de afgelopen twee jaar het geval is geweest. Dat komt omdat het Congres in juni de ontheffingen van de Covid-19-pandemie, die gratis schoolmaaltijden hadden verleend aan alle studenten, ongeacht het inkomen, niet verlengde.

Toch zullen de meeste van die ouders in East Hampton dit schooljaar voedsel voor hun kinderen moeten inpakken of honderden dollars in de kantine moeten uitgeven als een korte, door de staat gefinancierde verlenging van het uitgebreide programma afloopt. Bijna alle nieuwe aanvragers komen niet in aanmerking voor het reguliere federale programma omdat hun inkomen te hoog is, zei Jen Bowe, directeur van voedsel- en voedingsdiensten voor het 1.900 studentendistrict.

“Als ze solliciteren, hebben ze het nodig”, zei Bowe, erop wijzend dat het programma geen rekening houdt met schulden die gezinnen hebben opgebouwd als ze tijdens de pandemie tijdelijk hun baan zouden verliezen. “In een tijd waarin gratis maaltijden nog nooit zo nodig waren in mijn volwassenheid, nemen we het hen af.”

Het wegsturen van worstelende gezinnen is slechts een van de uitdagingen waarmee schoolvoedingsdirecteuren dit jaar worden geconfronteerd. Ze proberen er ook voor te zorgen dat degenen die in aanmerking komen voor gratis of voordelige maaltijden een aanvraag indienen, wat ouders sinds 2019-2020 niet meer hoeven te doen. schooljaar dankzij federale vrijstellingen. Schoolbeambten zijn bang dat sommige ouders niet weten dat ze nieuw papierwerk moeten invullen, terwijl anderen moeite hebben om de formulieren in te vullen.

Wat het probleem nog verergert, is dat sommige schooldistricten dit jaar de prijzen voor ontbijt en lunch hebben moeten verhogen, omdat ze zijn getroffen door stijgende voedselprijzen, tekorten in de toeleveringsketen en hogere arbeidskosten.

“Nu kinderen weer naar school gaan en er geen gratis maaltijden beschikbaar zijn, zal het een enorme financiële druk leggen op gezinnen die al onder druk staan”, zegt Crystal Fitzsimmons, directeur van voedselonderzoek en schoolprogramma’s op de school. Actiecentrum. ‘Je krijgt kinderen die hongerig naar de klas komen.’

Sommige federale vrijstellingen blijven bestaan, andere niet

Toen de Covid-19-pandemie in maart 2020 de Verenigde Staten trof, keurde het Congres een reeks ontheffingen goed die districten meer flexibiliteit gaven om maaltijden te blijven serveren wanneer de scholen gesloten waren en kinderen op afstand leerden. Naast de mogelijkheid om afhaalmaaltijden aan studenten te verstrekken, kregen scholen hogere federale vergoedingspercentages en meer vrijheid over welk voedsel ze konden serveren in het licht van verstoringen van de toeleveringsketen.

De weigeringen gingen door, zelfs toen de scholen de afgelopen twee jaar weer open gingen, waardoor ze afhaalmaaltijden konden aanbieden aan kinderen die in quarantaine of virtuele lessen zaten, of maaltijden konden serveren in klaslokalen in plaats van in de kantine.

Volgens het Amerikaanse ministerie van landbouw ontvingen ongeveer 30 miljoen studenten gratis schoolmaaltijden, vergeleken met ongeveer 20 miljoen kinderen die zich vóór de pandemie kwalificeerden op basis van hun gezinsinkomen.

Door voor iedereen gratis in de kantine te kunnen eten, werd het stigma verminderd dat werd gevoeld door sommige kinderen die gratis schoolmaaltijden kregen, waardoor ze meer kans hadden om daadwerkelijk te ontbijten en te lunchen, zeiden schoolvoedingsfunctionarissen.

Het Congres heeft echter slechts enkele flexibiliteitsbepalingen verlengd tot 2022-23. voor het studiejaar. De USDA blijft straffen opleggen aan scholen die niet altijd aan de federale voedingsvereisten kunnen voldoen omdat ze geen voedsel kunnen bestellen of ontvangen dat aan de richtlijnen voldoet.

Districten ontvangen ook extra geld om de hogere voedsel- en arbeidskosten te compenseren, hoewel niet zoveel als ze hadden ontvangen sinds het begin van de pandemie.

Maar een van de grootste veranderingen is dat gezinnen met een laag inkomen opnieuw een aanvraag moeten indienen voor gratis of voordelige maaltijden. Hoewel velen automatisch worden gecertificeerd als ze voedselbonnen ontvangen en, in sommige staten, Medicaid, moeten anderen nog steeds formulieren invullen om in aanmerking te komen.

Een gezin van drie moet een jaarlijks bruto-inkomen hebben van minder dan ongeveer $ 30.000 om in aanmerking te komen voor gratis maaltijden en ongeveer $ 42.600 voor maaltijden met een gereduceerde prijs dit schooljaar.

Ouders informeren

Schooldistricten proberen ouders over te halen zich aan te melden. De meesten hebben applicaties op hun online portals geplaatst, terwijl velen ook gedrukte formulieren hebben die ze naar huis sturen of die ouders kunnen ophalen.

Dit jaar maken veel schooldistricten meer gebruik van sociale media om ouders te informeren, plaatsen ze informatie op Facebook-pagina’s en gebruiken ze andere apps voor sociale media, zegt Lori Adkins, voorzitter van de School Nutrition Association.

Gezinnen die zich de afgelopen jaren hebben gekwalificeerd, hebben de eerste 30 werkdagen van het schooljaar om de toelating te verlengen. Als ze dat niet doen, kunnen hun kinderen niet langer gratis of tegen een gereduceerde prijs maaltijden krijgen.

In het Tucson Unified School District in Arizona hebben tot nu toe iets meer dan 9.000 studenten een aanvraag ingediend om in aanmerking te komen voor gratis of voordelige maaltijden, zegt Lindsay Aguilar, directeur van de afdeling foodservices van het district. Maar meer dan 1.000 kinderen die zich eerder kwalificeerden, zien hun geschiktheid op 16 september vervallen als ze zich niet opnieuw aanmelden. (Bijna tweederde van de scholen in Tucson biedt regelmatig gratis maaltijden aan alle studenten vanwege de hoge armoedecijfers van de scholen.)

Ouders ontvangen e-mails, sms-berichten en geautomatiseerde telefoontjes om hen aan te moedigen zich aan te melden, zei Aguilar.

Over het algemeen zien districten in het hele land meer aanvragen dan vóór de pandemie, zei Adkins, die ook kindervoedingsconsulent is voor het Oakland High School District in Michigan. Maar het is te vroeg om te zeggen hoeveel gekwalificeerde gezinnen door de kieren zullen vallen.

“Elk huishouden heeft concurrerende prioriteiten voor hun financiën, dus we willen gewoon niet dat schoolmaaltijden onbetaalbaar of onbereikbaar worden”, zei ze.

Druk op gezinnen

De vrijstellingen lopen af ​​op een moment dat de hoge inflatie de gezinsbudgetten onder druk zet. De voedselprijzen stegen met 13,1% in de 12 maanden tot en met juli, de grootste jaarlijkse stijging sinds het jaar eindigend in maart 1979, volgens de laatste gegevens van het Bureau of Labor Statistics.

Voor Dawn Overmyer zou het besteden van $ 80 per maand aan schoollunches voor haar 5-jarige kleinzoon haar achterop kunnen laten bij andere rekeningen. Overmeier en haar man, die allebei in een distributiemagazijn van een supermarkt werken, hebben de voogdij over de jongen en zijn jongere broer, die ‘van eten houden’, zei ze.

Een echtpaar uit Montpelier, Indiana, was teleurgesteld toen ze hoorden dat ze $ 2.000 per jaar te veel verdienden om in aanmerking te komen voor gratis of voordelige schoolmaaltijden voor hun kleinzoon. Ze leven al van salaris naar salaris, en Overmire moest wel maak gebruik van haar 401 (k) pensioenrekening om de eindjes aan elkaar te knopen.

“Mijn man en ik bouwden aan onze eigen toekomst”, zei Overmyer, 54. “Tachtig dollar per maand is best veel geld als het erom gaat mijn financiën veilig te stellen om een ​​huis te kopen, zodat ik me geen zorgen hoef te maken over de huurbetalingen als ik met pensioen ga.”

Ontbijt en lunch voor de kleuter en andere leerlingen zijn voorlopig nog gratis, maar de school heeft Overmeyer laten weten wanneer ze moeten betalen. Ze is van plan om ontbijt te maken voor haar kleinzoon, maar hem met de lunch naar school sturen kan haar elke week nog meer kosten omdat de prijzen van de boodschappen omhoog schieten.

Als kinderen niet deelnemen aan het gratis ontbijt- en lunchprogramma, geen eten van huis meenemen en geen geld op hun schoolmaaltijdrekening hebben, kunnen ze nog steeds in de kantine eten, zei Adkins. Maar ze worden beschuldigd van en gezinnen het saldo moet later worden vereffend.

Ongeveer 75% van de provincies in 2017-2018. aan het einde van het schooljaar was er volgens informatie een onbetaalde maaltijdschuld de meest recente informatie die beschikbaar is van de School Nutrition Association. Het gemiddelde was $ 3.400, een stijging van $ 2.000 drie jaar eerder.

Sommige staten gebruiken hun eigen geld om gratis schoolmaaltijden te blijven verstrekken, zei FitzSimons. In Californië en Maine kunnen studenten permanent gratis ontbijt en lunch krijgen, terwijl andere staten, waaronder Massachusetts, Nevada en Vermont, ze dit schooljaar gratis aanbieden.

Connecticut verstrekte $ 30 miljoen om het gratis programma uit te breiden. Hoe lang dat duurt in East Hampton hangt af van hoeveel studenten dit jaar deelnemen aan de schoolmaaltijden, maar Bowe verwacht dat het geld rond december opraakt.

Hogere voedselkosten

Sommige schooldistricten hebben de maaltijdprijzen moeten verhogen vanwege hogere kosten van voedsel, voorraden en arbeid.

In East Hampton wordt de lunchprijs met 50 cent verhoogd, dus studenten betalen tussen de $ 3,50 en $ 4 voor warme maaltijden, afhankelijk van hun cijfer. Ook het ontbijt wordt duurder.

Slechts zes van de 28 schooldistricten van Oakland County verhoogden de prijzen, zei Adkins, met een gemiddelde stijging van 15 tot 25 cent.

Tucson-scholen kosten nu 25 cent meer voor ontbijt en 20 cent meer voor lunch. Degenen in de kleuterschool tot en met de vijfde klas betalen $ 1,50 voor ontbijt en $ 2,50 voor lunch, terwijl oudere studenten $ 1,75 betalen voor ontbijt en $ 3 voor lunch.

Zelfs als de federale vergoedingen op hetzelfde verhoogde niveau zouden blijven als vorig jaar, zou Tucson de maaltijdprijzen hebben moeten verhogen, zei Aguilar. De kosten van sommige goederen zijn meer dan verdubbeld.

Een 6-ounce container die dagelijks wordt gebruikt voor zijgroenten kost 135% meer dan vorig schooljaar, terwijl saladecontainers met 116% zijn gestegen. De prijs van gesneden cheddar kaas steeg met 57% en de prijs van volkoren hamburgerbroodjes met 50%. Kip fajita’s zijn 105% duurder.

Bovendien betaalt het district nu een minimumloon van $ 15 per uur, een stijging van $ 13,50 per uur. Dat heeft ertoe bijgedragen dat de leegstand onder schoolvoedingspersoneel is teruggebracht van 25 procent vorig jaar naar een meer normale 15 procent, zei Aguilar.

Hoewel Aguilar enkele vragen van ouders heeft ontvangen over de hogere kosten, overweegt ze nog steeds om schoolmaaltijden te verstrekken over het algemeen een goede deal.

“Als je aan lunch of ontbijt denkt, denk ik dat onze prijzen zeker nog steeds zeer betaalbaar zijn in vergelijking met wat gezinnen zien in restaurants of fastfood,” zei ze. “Maar je weet dat een kwart of 20 cent zeker kan kloppen.”

De-CNN-Wire
™ & © 2022 Cable News Network, Inc., Warner Bros. Ontdekkingsbedrijf. Alle rechten voorbehouden.

Leave a Comment

Your email address will not be published.